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1 # A down-under talk on the role of Debian, A.D. 2011
2
3 I'm back from **[LCA 2011](http://lca2011.linux.org.au)**, which I've attended
4 to share some thoughts about the role that Debian plays in the Free Software
5 ecosystem, 18 years after its inception (yes, we are that old^Welder).
6
7 The talk
8 title---**[Who the bloody hell cares about Debian?](http://lca2011.linux.org.au/programme/schedule/view_talk/153)**
9 [1]---was meant to be rather provocative. The idea was indeed to challenge the
10 meme that, in the era of distributions that release every 6 months, a
11 distribution with a release cycle of circa 2 years (like Debian, considering
12 the past 5 years) is not a project that deserves your attention anymore. Is it
13 really the case? In the talk I (obviously) claim it is not, using two main
14 arguments.
15
16 The first argument is based on the observation that Debian offers a set of
17 pretty rare, if not unique, features among mainstream FOSS distributions. Those
18 features consist of a mix of technical and "political" aspects: (1) a focus on
19 package *quality*, with no distinction among first and second class packages;
20 (2) a strong culture of *software freedom*, which refuses to offer non-free
21 software (or [[firmware|2010/12/squeeze_your_non-free_firmware_away]]) by
22 default to users and distribution developers (as parts of the infrastructure
23 used to make Debian); (3) *independence* from commercial interests, with no
24 single company or entity that could claim to babysit Debian; and (4) a decision
25 making model based on a weighted sum of *do-ocracy and democracy*, which
26 implies that by *doing* (rather than talking) everyone has a chance to have an
27 impact on Debian.
28
29 Considering all that and looking at the most popular FOSS distributions, one
30 can easily identify Debian as one of the few remaining players who both **care
31 about Free Software** and **can be trusted in making choices not driven by
32 profit**. Mind you, I've nothing against companies in general and I'm very well
33 aware that many FOSS companies carry a good deal of the burden of developing
34 and promoting Free Software. Nonetheless, in days in which it is striking how
35 quickly FOSS-friendly companies can become very much FOSS-unfriendly, I can't
36 help putting my trust and efforts into community-driven projects, better if
37 with no attached company label whatsoever. Furthermore, having distributions
38 like Debian around can encourage other company-backed distributions to demand
39 more and more independence and clarifications about the relationships between
40 the community and the backing company.
41
42 The second argument about the relevance of Debian is more pragmatic and rather
43 straightforward: Debian is the root of a huge tree of derived-distribution (AKA
44 "derivatives"), more than 120 according to popular distribution indexing
45 sites. Each Debian derivative focuses its attention on, and directs its people
46 power to, customizing Debian for a specific target and build entierly upon
47 Debian work for all parts that do not need customization. That possibility is
48 one key advantage of Free Software, after all. A well-known derivative example
49 is [Ubuntu](http://www.ubuntu.com), which is probably the most popular Debian
50 derivative, enjoying a user base way larger than that of Debian itself. Ubuntu
51 is heavily customized with respect to Debian and still had only about (at the
52 time of Natty) 25% of packages which either differed from their Debian
53 counterparts or that did not exist in Debian at all. Other Debian derivatives
54 tend to be way less customized than that. Either way, **if you are running a
55 Debian derivative, chances are that you heavily depend on Debian** and on its
56 well-being. (Yes, it is so also if you didn't know about that, sorry.)
57
58 Let's now fast-forward to the end of the talk, skipping my usual comments on
59 how to keep the whole tree of Debian derivatives sustainable and beneficial for
60 Free Software as a whole (i.e. by reducing as much as possible the viscosity of
61 patch flow along the derivatives tree).
62
63 ## Feedback
64
65 People's reaction to such a provocative talk has been positive and we have
66 enjoyed a fairly long Q&A session discussing the topics mentioned above as well
67 as other Debian-related topics. A (commented) summary of the obtained feedback
68 is reported below. Judging from the recurrent questions and suggestions I've
69 received doing Debian talks in the past 8 months, I dare to say that LCA
70 feedback is fairly representative of the feelings of many Debian users.
71
72 * Some people believe that *Debian is too silent about its role with respect to
73   derivatives*. I agree: we should communicate clearly about this, as well as
74   asking our derivatives to do the same. Initiatives such as the
75   [Derivatives Front Desk](http://wiki.debian.org/DerivativesFrontDesk) and,
76   more recently, the
77   [Derivatives Census](http://wiki.debian.org/Derivatives/Census) seem to go in
78   the right direction.
79
80 * More generally, users seem to believe that we have the *tendency to undersell
81   what Debian has to offer* and, in particular, the *testing distribution*
82   (whose name is too scary in comparison to the unique balance it offers of up
83   to date and tested software).
84
85 * There is a clear interest in *rolling distributions* among GNU/Linux users
86   and Debian enthusiasts are no exception. Mentioning
87   [CUT](https://lwn.net/Articles/406301/) seems to invariably whet the appetite
88   of our users.
89
90 * On the other hand, there are also inquiries about the *support period for
91   Debian stable releases* (currently about 3.5 years) and the possibility of
92   having it extended. Once more, recent
93   [work in progress](http://lists.debian.org/debian-devel-announce/2011/01/msg00006.html)
94   by the security team seems to be going in the right direction. As another
95   potential underselling problem, not all users seem to be aware that Debian
96   security support is on the whole archive, whereas other LTS offerings are
97   not.
98
99 * Various users are enthusiast about the *free firmware*
100   [[achievement|2010/12/squeeze_your_non-free_firmware_away]] for Squeeze and
101   happy about the way we communicated about it. Questions about the purpose of
102   other "free firmware" distributions with respect to Debian invariably arise,
103   although it's not up to us to answer those.
104
105 * There is also interest in *cross-distribution collaboration*, probably
106   triggered by a natural generalization of the invite of of collaborating
107   across derivatives. I've been asked about Debian participation into the
108   [AppStream thingie](http://distributions.freedesktop.org/wiki/AppStream/) and
109   I've been happy to reiterate that it has been
110   [[an important milestone in cross-distro collaboration|cross-distribution_meeting_on_application_installer]].
111
112 Slides of the talk are
113 [available](http://git.upsilon.cc/?p=talks/201101-lca.git;a=tree;h=refs/heads/pdf;hb=pdf),
114 while a video will eventually be posted at <http://linuxconfau.blip.tv>.
115
116 ----
117
118 [1] Kudos to [Francois Marier](http://feeding.cloud.geek.nz) for suggesting the
119 title. If the title doesn't ring a bell for you (it didn't for me in the
120 beginning), you might want to check out the story of
121 [this ad](http://www.youtube.com/watch?v=rn0lwGk4u9o).
122
123 <small>**Update**: minor rephrasing in the 4th paragraph</small>
124
125 [[!tag lang/english planet-debian debian dpl lca2011]]