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[homepage.git] / blog / posts / 2011 / 02 / squeeze_debian_and_the_FSF.mdwn
1 [[!meta title="Squeeze, Debian, and the FSF"]]
2
3 Short version: <q>*Dear [FSF](http://www.fsf.org), thanks for
4 [your appreciation](http://www.fsf.org/news/debian-squeeze-makes-key-progress-toward-being-a-fully-free-distribution)
5 of Debian Squeeze achievements in getting rid of non-free firmware blobs. We
6 still disagree on the overall freeness assessment of Debian, but I'm positive
7 that steps like this one can further future collaboration, in the interest of
8 both projects*</q>.
9
10 Long version follows.
11
12 ----
13
14 Historically, the relationships among Debian and the FSF have gone through
15 mixed fortune (and that's quite an euphemism). On the one hand, Debian is
16 committed to [100% Free Software](http://www.debian.org/social_contract), is an
17 open project explicitly inspired by
18 ["the spirit of GNU"](http://www.debian.org/intro/about), has been sponsored by
19 FSF in its infancy, and properly calls itself
20 ["GNU/Linux"](http://www.debian.org/intro/cooperation.html) (or even
21 "GNU/kFreeBSD"). On the other hand, Debian is the project who considers the GNU
22 FDL license to be only
23 [conditionally free](http://www.debian.org/News/2006/20060316) and which is not
24 considered to be an entirely Free system
25 [according to FSF](http://www.gnu.org/distros/free-distros.html).<br /> So much
26 for the history corner.
27
28 As a long time member of the Debian Project, as well as an FSF(E) fellow, I've
29 always felt a bit sad about this state of affairs. Not because the two projects
30 should have aligned goals; they clearly focus on different aspects of the quest
31 for a Free (Software) world. Not even because they should agree on how to build
32 a Free distribution: history has shown that FSF *technical* positions do not
33 always get along with Debian's more "pragmatic" style, as embodied by point 5
34 of the [Social Contract](http://www.debian.org/social_contract). Rather, my
35 sadness is rooted in the belief that not getting along have encouraged
36 duplication of efforts which could have been easily avoided (e.g. multiple
37 distributions concurrently freeing up kernels).
38
39 Furthermore, I'm more and more convinced that Debian nowadays enjoys a rather
40 privileged position among Free Software vendors. Indeed, even though GNU/Linux
41 distributions have reached a popularity we didn't dare to imagine 15 years ago
42 or so, most distributions are under the direct or indirect control of
43 commercial vendors. Those commercial vendors play a very important role in the
44 promotion of Free Software. For instance, they are structured in ways that
45 enable them to seal OEM deals with hardware manufacturers to sell computers
46 with GNU/Linux pre-installed. Commercial vendors, by their own nature, are also
47 in general better at marketing than non-commercial vendors. On the flip side
48 however, commercial vendors are not yet relevant enough to drive proprietary
49 drivers out of the market and, as a consequence, cannot yet afford not to
50 support hardware which need such proprietary bits to work. Among mainstream
51 GNU/Linux distributions<small>[1]</small> Debian is one of the very few
52 vendors—if not the only one—that is both
53 [[very relevant|01/who_the_bloody_hell_cares_about_Debian]] and, thanks to its
54 independence, can afford taking Free Software's side: no commercial urgency can
55 force Debian to negotiate on that. That is quite an asset to be used in the
56 promotion of Free Software, especially to a public that is interested in and
57 willing to understand what Free Software really is about. Such an "aware"
58 public is on the rise as of lately, together with the general awareness
59 increase of risks entailed by living a digital life, when that life is not
60 under our control (think, as an example, at how often the "Facebook privacy
61 debate" has hit mainstream medias in the last year). The "aware" public is the
62 natural target of *both* Debian and the FSF. Dividing it would not serve well
63 the cause of Free Software.
64
65 With all that in mind, last August I took the chance of being on the "right"
66 side of the Atlantic Ocean for [DebConf10](http://debconf10.debconf.org), to
67 discuss possible venues of collaboration among Debian and the FSF. I sat down
68 and discussed at length with [John Sullivan](http://wjsullivan.net/), who I
69 happen to know for his Debian involvement, in his capacities of FSF
70 representative and
71 [operations manager](http://www.fsf.org/about/leadership.html#johns). We
72 discussed various topics, with the intention of bringing them up to the
73 respective communities<small>[2]</small>. Then, inevitably, we ended up talking
74 about the overall freeness of Debian and his
75 [exclusion](http://www.gnu.org/distros/common-distros.html#Debian) from FSF
76 listing of Free systems. (FSF is of course entitled to such judgements, pretty
77 much as Debian is entitled to its own judgements on FSF licenses. Nevertheless
78 those judgements contribute to dividing our public and might lead to wasteful
79 duplication of efforts, where Free Software could better be served by
80 collaboration.) The main ground for exclusion from that list used to be the
81 compromises Debian has made in [the](http://www.debian.org/vote/2006/vote_007)
82 [past](http://www.debian.org/vote/2008/vote_003) about non-free firmware blobs.
83 But, as I pointed out back in August,
84 [[those compromises would have been gone|2010/12/squeeze_your_non-free_firmware_away]]
85 starting with Squeeze, making that argument moot.
86
87 Today—6 months later—I'm delighted to cheer at FSF's decision to
88 [publicly recognize](http://www.fsf.org/news/debian-squeeze-makes-key-progress-toward-being-a-fully-free-distribution)
89 the achievements Debian has delivered with Squeeze.<br /> Thanks! It's a nice
90 gesture that I've very much appreciated. I'm confident steps like this one will
91 help future collaboration if, on both sides, we will be able to spot actual
92 venues for collaboration.
93
94 Needlessly to say, I still disagree with the overall FSF assessment of Debian
95 [non-freeness](http://www.gnu.org/distros/common-distros.html#Debian). Apparently,
96 it still stands on the basis that <q>*Debian also provides a repository of
97 nonfree software […] [which] is “not part of the Debian system.” […] but users
98 would be hard-pressed to make a distinction*</q> and that <q>*people can
99 readily learn about software available through it by browsing Debian's online
100 package database*</q>. I respect the principle of non advertising non-free
101 software and I even agree that it is a good principle. But unfortunately it's
102 also a very blurry principle on which, in my opinion, Debian actually scores
103 very well. No non-free software is offered to users by Debian; it's just for
104 users that really *want* to have non-free software (or *need* to, in order to
105 run a Free OS on their computers), that Debian tries to stay out of their
106 way. For the "aware" public discussed above, I think it's much better to draw
107 the line where software freedom ends and use that line to explain what does
108 crossing it entails, than locking them up pretending non-free software do not
109 exist. But fair enough: for the time being, I guess, we will need to agree to
110 disagree on this one.
111
112 Getting a little bit closer in the occasion of the Squeeze release is still an
113 important step forward. It's up to each of us now to seek out initiatives which
114 attract the interest of both projects and that can benefit from synergies.
115
116 ----
117
118 <small>[1] Sorry, I've no decent definition of "*mainstream distribution*" to
119 offer, besides folklore and well-established distribution
120 [review](http://distrowatch.com/) [sites](http://lwn.net/Distributions/#lead).
121 (Heck, I don't even have a decent definition of "well-established distribution
122 review site" to offer!).</small><br />
123 <small>[2] which hasn't happened yet, due to the proverbial amount of available
124 spare time.</small><br />
125
126 [[!tag lang/english planet-debian debian squeeze firmware fsf dpl]]