blog post: Squeeze, Debian, and the FSF
authorStefano Zacchiroli <zack@upsilon.cc>
Mon, 21 Feb 2011 12:31:06 +0000 (13:31 +0100)
committerStefano Zacchiroli <zack@upsilon.cc>
Mon, 21 Feb 2011 12:31:06 +0000 (13:31 +0100)
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index 0000000..513b7a2
--- /dev/null
@@ -0,0 +1,126 @@
+[[!meta title="Squeeze, Debian, and the FSF"]]
+
+Short version: <q>*Dear [FSF](http://www.fsf.org), thanks for
+[your appreciation](http://www.fsf.org/news/debian-squeeze-makes-key-progress-toward-being-a-fully-free-distribution)
+of Debian Squeeze achievements in getting rid of non-free firmware blobs. We
+still disagree on the overall freeness assessment of Debian, but I'm positive
+that steps like this one can further future collaboration, in the interest of
+both projects*</q>.
+
+Long version follows.
+
+----
+
+Historically, the relationships among Debian and the FSF have gone through
+mixed fortune (and that's quite an euphemism). On the one hand, Debian: is
+committed to [100% Free Software](http://www.debian.org/social_contract), is an
+open project explicitly inspired by
+["the spirit of GNU"](http://www.debian.org/intro/about), has been sponsored by
+FSF in its infancy, and properly calls itself
+["GNU/Linux"](http://www.debian.org/intro/cooperation.html) (or even
+"GNU/kFreeBSD"). On the other hand, Debian is the project who considers the GNU
+FDL license to be only
+[conditionally free](http://www.debian.org/News/2006/20060316) and which is not
+considered to be an entirely Free system
+[according to FSF](http://www.gnu.org/distros/free-distros.html).<br /> So much
+for the history corner.
+
+As a long time member of the Debian Project, as well as an FSF(E) fellow, I've
+always felt a bit sad about this state of affairs. Not because the two projects
+should have aligned goals; they clearly focus on different aspects of the quest
+for a Free (Software) world. Not even because they should agree on how to build
+a Free distribution: history has shown that FSF *technical* positions do not
+always get along with Debian's more "pragmatic" style, as embodied by point 5
+of the [Social Contract](http://www.debian.org/social_contract). Rather, my
+sadness is rooted in the belief that not getting along have encouraged
+duplication of efforts which could have been easily avoided (e.g. multiple
+distributions concurrently freeing up kernels).
+
+Furthermore, I'm more and more convinced that Debian nowadays enjoys a rather
+privileged position among Free Software vendors. Indeed, even though GNU/Linux
+distributions have reached a popularity we didn't dare to imagine 15 years ago
+or so, most distributions are under the direct or indirect control of
+commercial vendors. Those commercial vendors play a very important role in the
+promotion of Free Software. For instance, they are structured in ways that
+enable them to seal OEM deals with hardware manufacturers to sell computers
+with GNU/Linux pre-installed. Commercial vendors, by their own nature, are also
+in general better at marketing than non-commercial vendors. On the flip side
+however, commercial vendors are not yet relevant enough to drive proprietary
+drivers out of the market and, as a consequence, cannot yet afford not to
+support hardware which need such proprietary bits to work. Among mainstream
+GNU/Linux distributions<small>[1]</small> Debian is one of the very few
+vendors—if not the only one—that is both
+[[very relevant|01/who_the_bloody_hell_cares_about_Debian]] and, thanks to its
+independence, can afford taking Free Software's side: no commercial urgency can
+force Debian to negotiate on that. That is quite an asset to be used in the
+promotion of Free Software, especially to a public that is interested in and
+willing to understand what Free Software really is about. Such an "aware"
+public is on the rise as of lately, together with the general awareness
+increase of risks entailed by living a digital life, when that life is not
+under our control (think, as an example, at how often the "Facebook privacy
+debate" has hit mainstream medias in the last year). The "aware" public is the
+natural target of *both* Debian and the FSF. Dividing it would not serve well
+the cause of Free Software.
+
+With all that in mind, last August I took the chance of being on the "right"
+side of the Atlantic Ocean for [DebConf10](http://debconf10.debconf.org), to
+discuss possible venues of collaboration among Debian and the FSF. I sat down
+and discussed at length with [John Sullivan](http://wjsullivan.net/), who I
+happen to know for his Debian involvement, in his capacities of FSF
+representative and
+[operations manager](http://www.fsf.org/about/leadership.html#johns). We
+discussed various topics, with the intention of bringing them up to the
+respective communities<small>[2]</small>. Then, inevitably, we ended up talking
+about the overall freeness of Debian and his
+[exclusion](http://www.gnu.org/distros/common-distros.html#Debian) from FSF
+listing of Free systems. (FSF is of course entitled to such judgements, pretty
+much as Debian is entitled to its own judgements on FSF licenses. Nevertheless
+those judgements contribute to dividing our public and might lead to wasteful
+duplication of efforts, where Free Software could better be served by
+collaboration.) The main ground for exclusion from that list used to be the
+compromises Debian has made in [the](http://www.debian.org/vote/2006/vote_007)
+[past](http://www.debian.org/vote/2008/vote_003) about non-free firmware blobs.
+But, as I pointed out back in August,
+[[those compromises would have been gone|2010/12/squeeze_your_non-free_firmware_away]]
+starting with Squeeze, making that argument moot.
+
+Today—6 months later—I'm delighted to cheer at FSF's decision to
+[publicly recognize](http://www.fsf.org/news/debian-squeeze-makes-key-progress-toward-being-a-fully-free-distribution)
+the achievements Debian has delivered with Squeeze.<br /> Thanks! It's a nice
+gesture that I've very much appreciated. I'm confident steps like this one will
+help future collaboration if, on both sides, we will be able to spot actual
+venues for collaboration.
+
+Needlessly to say, I still disagree with the overall FSF assessment of Debian
+[non-freeness](http://www.gnu.org/distros/common-distros.html#Debian). Apparently,
+it still stands on the basis that <q>*Debian also provides a repository of
+nonfree software […] [which] is “not part of the Debian system.” […] but users
+would be hard-pressed to make a distinction*</q> and that <q>*people can
+readily learn about software available through it by browsing Debian's online
+package database*</q>. I respect the principle of non advertising non-free
+software and I even agree that it is a good principle. But unfortunately it's
+also a very blurry principle on which, in my opinion, Debian actually scores
+very well. No non-free software is offered to users by Debian; it's just for
+users that really *want* to have non-free software (or *need* to, in order to
+run a Free OS on their computers), that Debian tries to stay out of their
+way. For the "aware" public discussed above, I think it's much better to draw
+the line where software freedom ends and use that line to explain what does
+crossing it entails, than locking them up pretending non-free software do not
+exist. But fair enough: for the time being, I guess, we will need to agree to
+disagree on this one.
+
+Getting a little bit closer in the occasion of the Squeeze release is still an
+important step forward. It's up to each of us now to seek out initiatives which
+attract the interest of both projects and that can benefit from synergies.
+
+----
+
+<small>[1] Sorry, I've no decent definition of "*mainstream distribution*" to
+offer, besides folklore and well-established distribution
+[review](http://distrowatch.com/) [sites](http://lwn.net/Distributions/#lead).
+(Heck, I don't even have a decent definition of "well-established distribution
+review site" to offer!).</small><br />
+<small>[2] which hasn't happened yet, due to the proverbial amount of available
+spare time.</small><br />
+
+[[!tag lang/english planet-debian debian squeeze firmware fsf]]