debian donations fu blog post
authorStefano Zacchiroli <zack@upsilon.cc>
Sat, 7 Jan 2012 17:01:58 +0000 (18:01 +0100)
committerStefano Zacchiroli <zack@upsilon.cc>
Sat, 7 Jan 2012 17:01:58 +0000 (18:01 +0100)
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new file mode 100644 (file)
index 0000000..dedfc12
--- /dev/null
@@ -0,0 +1,110 @@
+The end of the year is a period of time during which many people sit down and
+decide to donate some money to initiatives that pursue the public good.
+
+I have that habit myself. At the end of 2011 I've decided to
+[donate to Wikipedia](http://donate.wikipedia.org), as I consider Wikipedia to
+be one of the greatest achievements of humanity and I see a lot of value in
+keeping it running on a purely non-profit basis. <small>(Not to mention that
+it's already quite annoying to see Jimbo's banners one month per year, go
+figure what would happen if those banners would suddenly turn into *permanent
+advertisement* banners!)</small>
+
+You may wonder why I haven't donated to Debian, given my involvement in the
+project. In fact, that involvement is precisely why I didn't donate to Debian:
+there is some sort of sanity in keeping a distinction between causes to which I
+donate my spare time (the case of Debian) and those to which I donate money
+(the case of Wikipedia), and I like to keep that distinction.
+
+As DPL, I've the luxury of being cc:-ed on Debian donation notifications that
+flow through [SPI](http://www.spi-inc.org/), and I can also check the flow of
+donations to other
+[Debian trusted organizations](http://www.debian.org/devel/constitution#item-9).
+This year, I've been particularly impressed by the high flow of
+[Debian donations](http://www.debian.org/donations) during the end of the
+year. **Thank you**, donors, it is thanks to your generosity that we keep many
+Debian activities going. Using the money people like you regularly donate to
+Debian we:
+
+* buy hardware and hardware-related services that keep the Debian
+  infrastructure running
+* sponsor [sprints](http://wiki.debian.org/Sprints) and other events that allow
+  volunteer developers to get together and work on Debian in fun and productive
+  contexts
+* support travel expenses of Debian developers that attend conferences or
+  meetings as representatives of the Debian Project
+
+On a more political note, I'm happy to observe that Debian incomes come almost
+entirely from private citizens. We do have big corporate sponsors, but their
+contributions tend to be concentrated as specifically earmarked donations for
+[our annual conference](http://www.debconf.org/). This is good for them,
+because they get the fancy banners on the DebConf website and at the
+conference. But it is also good for Debian, because a donation-based economy
+(as Debian's, with DebConf exception) is less likely to be influenced by the
+whims of a few big donors.
+
+But with (great) donations comes (great) responsibility. In particular, it
+comes the need of **budget transparency**. You can't go out soliciting
+donations and simply say "thanks, your contribution is appreciated". You need
+to show donors how their money are used, so that they can judge whether they
+made the right choice in donating to you or not. Whether they will donate again
+in the future or not — granting long term sustainability to your project —
+usually depends on that.
+
+So, if you have donated to Debian or are considering doing so in the future,
+here are a few of places where you can check **what we have been doing with
+donated money**:
+
+* [Minutes](http://www.spi-inc.org/meetings/minutes/) of SPI monthly meetings,
+  that come with monthly reports of incomes and expenses of all affiliated
+  projects
+* the [list of sprints](http://wiki.debian.org/Sprints), past and forthcoming
+* "Bits from the DPL" mails (indexed on the
+  [DPL "team" page](http://wiki.debian.org/Teams/DPL)), that often come with a
+  "money" section highligthing significant expenses for the reporting period
+* the [DebConf reports](http://media.debconf.org/), that come with detailed
+  "budgeting" sections of each DebConf edition
+
+Albeit quite detailed, the above is not enough: we should do better on the
+transparency of Debian budget. For one thing, the above is too scattered:
+budget transparency should not depend on (potential) donors mixing and matching
+too many sources of information. Further more, the above is not even complete:
+SPI is not the only Debian trusted organization, and the accessibility of
+information about Debian budgets hosted at other organizations varies quite a
+bit.
+
+We've been working on improving this for the past year or so: we're not there
+yet, but I'm positive we can have detailed and comprehensive
+budgets—encompassing all Debian trusted organizations—published in the *coming
+months*™.
+
+Why has it taken so long and what could possibly be so difficult about it?
+
+I think the cause of the delay is twofold:
+
+1. The disperse nature of Debian adds some difficulties to regular accounting
+   challenges. Contrary to other FOSS projects I'm aware of, we've many
+   different trusted organizations, each one with its own different way of
+   reporting things. The *advantage* of such a setup is that we can often avoid
+   the costs of money transfers around the world, costs in which we'd incur had
+   we a single organization holding our assets, say, in the US.  Still, having
+   *too many* organizations is counterproductive. This is why for the past 1.5
+   years I've been working on consolidating our money assets into as few
+   budgets as possible (avoiding, for instance, to use more than one
+   organization per currency).
+
+2. We tend to be good at recruiting packaging geeks, but not so good at
+   recruiting other kinds of geeks: budget geeks, artwork geeks, journalist
+   geeks, management geeks, etc. But it is upon those other kinds of "geekness"
+   that many activities of "standard" Debian geeks depend. For example: if you
+   want to have a steady flow of new project members, you need to communicate
+   effectively Debian values and make some buzz around them, so that you could
+   hope they get to the right ears. If you want to organize sprints for
+   maintainers to work together you need money donations, and to solicit
+   donations you need a transparent budget. Etc. In the specific case of
+   accounting, we're now lucky enough to have found "standard" Debian geeks who
+   also have a passion for accounting and auditing; but that appaears to be,
+   essentially, a coincidence. If we don't fix the more general problem, I
+   believe our difficulties in recruiting "non-standard" Debian geeks might
+   hurt us quite a bit in the long run.
+
+[[!tag lang/english planet-debian debian donation dpl]]